2008-09-29

中国LED企业:低端徘徊的代价

    北京奥运会上,LED大放异彩。然而,中国LED企业却再次遭遇专利侵权控诉,面临着被迫退出美国市场的风险。

    北京奥运会是体育的盛会,也可以说是LED的盛会。LED在北京奥运会和残奥会开闭幕式上的大范围运用,是历届奥运会所不能企及的。当数万颗LED营造的幻境美轮美奂地展示在世人面前时,中国LED的影响力也展露无疑。

    虽然北京奥运会给LED产业带来了辉煌,但LED产业链发展中的种种问题也不容忽视。

    频遭“337调查”          

    830日,就在中国LED业界还沉醉在北京奥运会上创造的辉煌战果时,又有6家中国LED企业(即半导体照明企业)被控涉嫌专利侵权,从而将面临美国国际贸易委员会(U.S.ITC)的“337调查”。

    在此之前,已有6家中国LED企业被起诉,且其中4家被列入ITC337调查”名单。今年以来,我国已有12LED企业遭遇海外知识产权纠纷(不包括我国台湾省的相关企业)

    事实上,此次起诉中国企业的美国原告,正是今年220日,对包括6家中国企业在内的全球34家公司提起专利诉讼的美国人Rothschild女士。

    据了解,拥有5项美国专利的Rothschild女士,是美国哥伦比亚大学的退休教授、化学博士。此次诉讼围绕其所拥有的第5252499号美国专利(“499专利”)进行。据称,美国“499专利”是关于半导体材料及其制造方法的发明,其发明名称为“具有低双极电阻率的宽带隙半导体及其制造方法”(主要针对Ⅱ-Ⅵ族化合半导体)19931012日获得授权。

    据相关人士透露,在今年2月发生的诉讼中,原告就对涉嫌侵权的6家中国LED企业申请了普遍排除令,其中4 家已被列入ITC337调查”名单。按照“337条款”,这意味着假如原告胜诉,一旦普遍排除令发出,非列名在案的企业也将受到同样的影响,产品将被拒 之美国市场之外,即被告国的整个LED照明产业,包括上中下游产品,都不能进入美国。

    万幸的是,据代理深圳洲明和广州鸿利光电子应诉的王加斌律师透露,在经过近6个月的调查程序后,日前,两家中国企业已成功与原告方达成条件优惠的全球和解。另据了解,另外两家中国企业也已通过和解解决问题。

    虽然对于具体和解的内容,王加斌律师称不便透露。但有专利专家指出,达成337调查和解一般都要付出巨大的代价,甚至以前就曾有中国企业因代价过高,而忍痛选择退出美国市场。

    时隔不久,Rothschild女士再一次以侵权为由起诉了另外6家中国LED企业,且其选择的时机恰逢北 京奥运会成功举办、LED大放异彩之后。这让一些业内人士对Rothschild女士的动机产生了怀疑。他们认为,不能排除有人想借奥运会之机,“狠敲” 中国LED企业一笔的可能。 对于原告的意图,我们不好妄加揣测。但俗话说得好,苍蝇不叮没缝的蛋。我们必须认清的现实是,中国是LED生产大国,但不是技术强国和应用大国。

    数据显示,目前中国LED产业产值上千亿元。而有专家估计,5年后其产值将有可能超过万亿元。但由于中国的 LED技术水平与国外比还有相当的差距,中国的企业只能徘徊在技术门槛相对不高的低端市场。为此,中国企业也陷入了主要依靠出口、产品附加值不高、难以进 行技术积累、本国企业恶性竞争的怪圈。

    而据有关人士透露,“水立方”工程采用的LED景观照明灯,原本计划采用价格相对较低的中国产品,但经过专 家多次认真研究,一致认为国内LED产品尚未成熟,为了确保整个工程质量,只好采用国外的LED产品,但整个设计、安装、调试、试验等低附加值工作均由国 内相关企业完成。

    对于中国企业卷入LED诉讼,王加斌律师认为:“这不奇怪,这是全球LED产业迅猛发展的一个侧影,很多国际知名大公司也无法置身事外。”

    事实上,自2005年以来,LED应用产品种类和生产厂商越来越多、市场规模急剧扩大。与此同时,专利关系 也越来越复杂。比如,丰田合成、日亚化学、欧司朗、飞利浦就结成了联盟,将专利诉讼扩展到了联盟之外的其他企业及下游企业。随着专利案件数量的上升,很多 知名企业牵涉其中,有的甚至成为原告或被告席上的常客,如英特尔公司、博通公司、德州仪器公司、三星半导体公司等。

    “面对竞争犬牙交错、专利矛盾日益频发的LED市场,中国企业依然靠低价、低技术,甚至模仿发展模式打拼国 际市场。一旦遭遇专利纠纷,能招架就算不错了,更不用说有还手之力了。”一位LED业内人士感慨道,在LED国际市场上,长期徘徊在低端的中国企业已经成 了专利维权的弱者。

    实际上,由于在LED领域有着成本优势,近些年来,中国的LED企业在海外市场扩张飞快,这给国际竞争对手 带来了压力。如此一来,利用“专利炸弹”攻击存在技术短板的中国LED企业,就成了国外企业和专利人的法宝。“337调查并不是洪水猛兽。”一位专利咨询 机构的分析师表示,只要被诉企业不存在侵权行为,积极应诉就有机会胜出。

    近些年来,随着中美贸易量的加大,不同领域的中国企业遭受337调查已屡见不鲜,如橡胶、地板、打火机,以及打印耗材等行业。而在这些行业中,通过积极应对337调查,最终胜诉或和解的企业也不在少数。

    曾多次帮助中国企业应对337调查的王加斌认为,国内企业长远及根本的做法,是要进行有效的专利布局和专利 池建设。“但同时不可或缺的是,对美出口签订合同前,应委托专业知识产权公司进行必要的知识产权调查。中国企业根据外国企业样品或图纸进行生产时,应在合 同上约定知识产权免责条款。”王加斌强调。

    就此次诉讼而言,如按一般进程开展,一个月后,ITC将展开立案调查,然后用半年左右时间,进行双方证据交 换、书面证言质询、专家证据交换、证人口头质询等。到20107月,ITC会进行实地考察、工厂检测,预计201010月开庭审理,3个月后法官拿出 初裁意见,再3个月后ITC下达终裁决定。由此看来,中国企业还是有充裕的时间做应诉准备的。

    而在反思LED的现状和频遭337调查教训后,一些LED业内资深人士指出,经过几年的发展,LED外延片、芯片产业得到了较大的提升,但产业规模和集群效益尚未形成。“我国LED行业迫切要做的是,改变恶性竞争、急功近利、自主创新流于口号的现状,使产业走上良性循环。”对LED的发展,业内资深人士开出了良方。

    首先,要加大力度发展外延片、芯片封装的LED产品在娱乐、消费、运动类市场的应用,从而带动国内LED外延片、芯片的发展,提升国内LED外延片、芯片的整体技术水平。

    其次,应综合运用国内LED封装产业的资源优势,拓展LED的高端应用领域,提升国内LED封装产业的整体水平,摆脱高端应用领域依赖国外进口的局面。

    再者,利用国家节能减排的政策,促进国内LED封装行业和应用行业的合作,推进LED照明在道路照明及室内照明场所的应用。

    最重要的是,LED产业应该清醒地认识到,真正意义上的半导体照明光源和奥运会上使用的LED有很大不同。在提高半导体照明光源的可靠性、使其达到实用要求方面,中国LED仍有很长的路要走。   LED(发光二极管), 是一种固态的半导体器件,它可以直接把电转化为光,具有光效高、寿命长、耗能少、无污染等显著特点,广泛地应用于日常生活中,如家用电器的指示灯,汽车后 防雾灯等。可以预见的是,不久的将来,半导体照明将广泛进入家庭取代传统照明,所有有光源的地方都将采用半导体照明。

        何为“337调查”?

    337调查”因美国的《1930年关税法》第337节而得名,是由美国国会授权的准司法行为。“337条 款”授权ITC在美国企业起诉的前提下,对于进口贸易领域内的“不公平行为”和“不正当手段”拥有广泛的调查权和裁处权,即有权禁止这些产品进入美国市 场。与美国地区法院程序相比,337调查实体法律基本相同,但337诉讼无陪审团制度,337排除令打击面更大,结案速度更快。

    截至20088月,先后卷入337纠纷的中国内地LED企业有:

    220日遭起诉的企业

    深圳市洲明科技有限公司

    (原名深圳洲磊)

    广州市鸿利光电子有限公司

    佳光电子有限公司

    深圳超毅光电子有限公司

    深圳凯信光电有限公司

    深圳市雅佳誉电子有限公司

    830日遭起诉的企业

    大连路美芯片科技有限公司

    西铁城电子有限公司

    杭州士兰明芯科技有限公司

    江苏光明光电科技有限公司

    深圳市国冶星光电子有限公司

    佛山市国星光电科技有限公司

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